Las fuentes del Nilo

Mis abuelos, tan distintos entre s√≠, ten√≠an una faceta com√ļn: eran incondicionales del Carnaval y del disfraz. Mi hermano, portador de sus nombres, hered√≥ esa divertida faceta, convirti√©ndose en un devoto de las m√°scaras y los embozos. Recordar sus adaptaciones de Batman mofletudo o de la momia con bolso a√ļn me hacen llorar de risa y se han convertido en una an√©cdota tan maravillosa que si en alg√ļn momento pudiese viajar en el tiempo me ir√≠a a esas dos escenas en que con Bel√©n prepar√°bamos la m√°scara de escayola blanca o cuando con Ram√≥n Sinbad nos encontramos a los Forever, jajaja.

Richard Francis Burton

Francis Burton1 perfeccion√≥ al m√°ximo la t√©cnica del disfraz2 para conseguir el √©xito en sus expediciones, compartiendo as√≠ esta faceta con varios miembros de mi familia y alg√ļn que otro actor de Hollywood3. Se visti√≥ de peregrino afgano para entrar en ciudades prohibidas para los europeos como la Meca, Medina y Harar y fue un agente secreto en la guerra de Crimea. Su camuflaje era integral. Dispon√≠a de una gran habilidad para pasar por nativo porque era un gran ling√ľista4, antrop√≥logo y soldado. Amante de las lenguas y la literatura, la esgrima y la cetrer√≠a, bebedor precoz, duelista adolescente, habilidoso tanto en el arte de encantar serpientes o el hipnotismo como de seducir mujeres. Consigui√≥ ser uno de los personajes rom√°nticos que tanto admiraba de sus lecturas y esas ganas de escribir sus aventuras en lugar de recoger reconocimientos son las que nos permiten seguir viajando a trav√©s de sus historias.

The Breakfast Party

Su gran haza√Īa ocurri√≥ cuando la Royal Geographical Society de Londres le encomend√≥ la b√ļsqueda de las Fuentes del Nilo5 acompa√Īado por el joven Speke, que, aunque compart√≠an un inter√©s y profesi√≥n com√ļn, como mis dos abuelos, ambos representaban dos personalidades opuestas que terminaron enfrent√°ndose. Frente al pol√≠glota carism√°tico y extrovertido Burton6, Speke era reservado, apasionado cazador, experto recolector de muestras zool√≥gicas, que dibujaba muy bien pero era parco en palabras e idiomas. Pese a estas variantes de personalidad, comenzaron complement√°ndose pero terminaron completamente distanciados.

La expedici√≥n comenz√≥ de forma novedosa, se cambi√≥ la ruta tradicional de remontar el Nilo7 por la de acceder desde las costas del √ćndico8. Despu√©s de ocho meses, enfermos, derrotados por el agotamiento y las enfermedades infecciosas, se encontraron con el lago Tanganika. Burton dio por conquistado el destino y se puso en modo regreso, pero Speke convencido, por un testimonio ind√≠gena, quiso explorar otro r√≠o del que llegaban aguas y se puso en la tesitura de seguir un poquito m√°s. Ante tal discrepancia de criterios, el rey del disfraz que, en esa ocasi√≥n estaba afectado por las fiebres, se qued√≥ descansando y el torpe en lenguas prosigui√≥ el viaje y descubri√≥ el Lago Victoria.

Los malentendidos se sucedieron y la relaci√≥n se quebr√≥, estaban juntos por conveniencia pero ya no se soportaban, tras dos a√Īos de penurias volvieron cada uno por su cuenta. Speke lleg√≥ dos semanas antes y se marc√≥ el tanto ante la Royal Geographical Society informando de forma exclusiva de su √©xito, sin honores compartidos, faltando as√≠ a su palabra y al acuerdo previo de compartir la haza√Īa con su compa√Īero. Esta ruindad encendi√≥ la pol√©mica y Burton, que era un consumado orador , puso en entredicho la conquista de Speke.

Tras una nueva expedición a los lagos para verificar la hipótesis del nacimiento del Nilo. Cuando por fin iban a verse los colegas expedicionarios tiene lugar un suceso dramático: Speke se suicida9 y las dudas sobre la controversia no quedan dilucidadas (algo normal con un personaje tan real y tan de ciencia ficción como el divino Burton de Farmer).

La Royal Geographical Society, tras la muerte de Speke, propone al médico y explorador David Livingstone para que, en una nueva expedición, confirme el auténtico nacimiento del Nilo.10

Pero esa ya es otra historia (dos nuevos personajes icónicos y estereotipados, uno altruista abnegado y otro un malvado10 salido del corazón de las tinieblas) y requería otro adviento carnavalesco que hablase otra vez del disfraz…

  1. No hay duda que deseó fervientemente emular a Lord Byron, se inspiró vitalmente en el explorador Thomas Coryat y en el poeta Luis de Camoens,. Se interesó en varias religiones, y Burton finalizó sus días muy influenciado por el Sufismo.

  2. Otro explorador camale√≥nico en la zona del Himalaya fue Nain Singh que viaj√≥ disfrazado como un monje tibetano, realiz√≥ encuestas con instrumentos simples y ocult√≥ los datos en las ruedas de oraci√≥n. Entrenaba para caminar con zancadas de una longitud determinada siempre para que las distancias pudieran ser medidas. A√Īos m√°s tarde, cuando Sir Francis Younghusband llev√≥ a las fuerzas brit√°nicas a Lhasa, sus top√≥grafos descubrir√≠an que los registros de Nain Singh eran precisos y confiables a pesar de los escasos recursos con los que trabajaba.

  3. Aqu√≠ unas referencias a otros agentes secretos famosos: los mortadelos del cine y agentes secretos. La Reina Victoria le otorg√≥ el t√≠tulo de Caballero de la Orden de S. Miguel y S. Jorge ‚ÄĒque tambi√©n tiene James Bond‚ÄĒ. Sin embargo, se le neg√≥ la gloria funeraria cuando no se autoriz√≥, por parte del Gobierno, a ser enterrado en el Pante√≥n de hombres ilustres de Westminster d√≥nde reposan Livingstone, Isaac Newton, Milton, Dickens, Kiplin o Turner. Sus restos descansan en un mausoleo disfrazado de tienda exploradora Mausoleo Richard Burton junto con los restos de su esposa cat√≥lica Isabel Arundell.

  4. Conocido como Dick el Rufián, hablaba más de dos docenas de idiomas. Por culpa de mantener: que la mejor forma de aprender idiomas era dormir en la cama de las mujeres locales; por escribir informes rechazando errores del colonialismo; por comentar el funcionamiento de burdeles homosexuales (llevó a realizar mediciones de los penes de los habitantes de varias regiones que incluyó en sus libros de viajes) y ser el traductor de obras como el Kamasutra, el Ananga Ranga, El jardín de las delicias y de las Mil y una Noches mantuvo, en su época victoriana, la fama de inmoral y le crearon muchos enemigos.

  5. El Nilo es enorme (sus 6.750 km de longitud lo convierten en el r√≠o m√°s largo del mundo). Resulta asombroso (y misterioso durante tanto tiempo) que el recorrido de su caudal nazca en el coraz√≥n de Africa negra. El mito surge del mapa de Ptolomeo (siglo II d.C.) d√≥nde representa el curso del r√≠o y dos grandes lagos a los que llegaban las aguas procedentes de monta√Īas de la Luna y ah√≠ nac√≠a el r√≠o. Diecisiete siglos despu√©s se identifica la zona, los lagos son el Victoria y el Alberto y la cordillera de Ruwenzori (entre Uganda y el Congo). Ner√≥n (61 dC) tambi√©n tuvo inter√©s en este descubrimiento y envi√≥ una expedici√≥n que lleg√≥ hasta la ci√©naga de Sudd en Uganda.

  6. Retrato al √≥leo de Fredrick Leighton cuando ten√≠a 55 a√Īos con la cicatriz que le hizo en la mand√≠bula una lanza.

  7. Set de ilustradores √Āfrica de esta y de otras de las famosas expediciones: Thomas Baines artista y explorador que acompa√Ī√≥ a Livingstone y fue uno de los primeros hombres blancos en contemplar las Cataratas Victoria. Llen√≥ sus cuadernos de numerosos dibujos a l√°piz y acuarelas con escenas en las que reflejaba datos como longitud y latitud;James Augustus Grant buen bot√°nico y excelente dibujante;Luigi Balugani bot√°nico que ilustr√≥ plantas africanas, [James Watney Wilson] hizo un buen retrato de Speke delante lago Victoria y con un rifle ¬Ņcon el que se suicid√≥?

  8. Sobre las rutas y tácticas de acceso de los exploradores os dejo esta reflexión sobre el modo de acceso al descubrimiento de Siberia: por tratarse de costas congeladas por los hielos, el descubrimiento geográfico se realizó desde los ríos navegables, es decir desde el interior hacia la periferia al revés que en el resto de descubrimientos.

  9. Los más compasivos dicen que Speke se ha disparado, los demás que le he disparado yo. Tras la muerte de Speke, Burton se dedicó a la actividad diplomática y a la escritura.

  10. Livingstone sale de Zanz√≠bar,y en el lago Tanzania desaparece. Este evento lo aprovechan desde el New York Herald para organizar su b√ļsqueda, el jefe de la expedici√≥n ser√° el periodista Henry Morton Stanley. En 1871 Stanley lo consigui√≥ encontr√≥ a un explorador muy enfermo en el lago Tanzania y se dirigi√≥ a √©l con la pregunta: ¬ŅDoctor Livingstone, supongo? 2

El hombre que pudo reinar

Rudyard Kipling

El hombre que pudo reinar es una obra maestra del relato de aventuras que dio pie a otra obra maestra, la película de igual título del director norteamericano John Huston. Imprescindible verla con salacot y casaca roja impecable.

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